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Il y a 100 ans, les Américains débarquaient

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Par Cyril Hofstein Publié le 11/07/2017

Débarquement en France des premieres troupes americaines venant combattre aux cote des Alliés, après l'entrée en guerre des États-unis, le 2 avril 1917.

En été 1917, les États-Unis entraient effectivement en guerre, changeant le cours de la Première Guerre mondiale.

«La Fayette, nous voilà!» Le 4 juillet 1917, lorsque le lieutenant-colonel Stanton lance sa célèbre apostrophe au cimetière de Picpus, devant la tombe du héros français de la guerre d'Indépendance, le corps expéditionnaire américain n'est encore composé que de quelques milliers d'hommes. Une goutte d'eau dans la mer des combattants des tranchées. Pourtant, le cours de la Première Guerre mondiale vient de changer.

Le General John Pershing (1860-1948) commandant americain en Europe durant la Première Guerre mondiale.

Convaincre l'Amérique d'entrer dans le conflit n'a pas été facile. Depuis 1914, les diplomates et les généraux alliés ont multiplié les missions. Souvent en vain. Principaux créanciers de la France et de la Grande-Bretagne, les Etats-Unis encouragent la victoire de l'Entente, mais refusent de s'engager militairement, même si des volontaires américains se battent déjà sur le sol français. Engagés dans la Légion étrangère, comme le poète Alan Seeger, au sein de l'escadrille La Fayette, tel Norman Prince, ou dans des formations sanitaires de l'American Red Cross, ils sont souvent en première ligne, mais demeurent peu nombreux.

Tout change le 19 mars 1917. L'Allemagne, qui multiplie les provocations, décrète à nouveau la «guerre sous-marine à outrance» et coule le bâtiment américain Viligentia. C'est le navire de trop. Le 6 avril 1917, le Congrès, exaspéré, vote la guerre par 373 voix contre 50. Mais le pays manque cruellement de soldats. Les Etats-Unis disposent en effet d'une armée de métier peu nombreuse et très mal équipée, dont les seules expériences de combat ont été acquises contre les Indiens, les rebelles philippins, les Espagnols de Cuba ou les Mexicains de Pancho Villa...

Des soldats americains jouant au baseball, 1917.

En France, l'annonce de l'entrée en guerre des Américains, même symbolique, n'en est pas moins un soulagement. La chute du tsarisme, le réveil des tensions sociales et la fin de l'Union sacrée, l'échec sanglant du chemin des Dames et les mutineries ont miné profondément le moral des troupes. L'armée française est saignée à blanc, les Anglais sont à genoux.

Troupes americaines en marche vers Paris, en 1917.

Très vite, les Américains s'organisent. Le vote de la conscription permet de porter les effectifs de 200.000 à 4 millions de soldats. L'arrivée en fanfare, le 13 juin 1917, des 177 Américains du général John Pershing, enflamme la population. Cow-boys, Indiens et Noirs fascinent les foules qui se passionnent pour les nouveaux venus. Puis le contingent ne cesse d'augmenter. En moins de dix-huit mois, plus de 2 millions d'hommes, des tonnes de matériels, de munitions, d'armes et de ravitaillement transitent par Saint-Nazaire.

D'avril à août 1918, les forces américaines rejoignent peu à peu le front puis sont engagées dans des actions décisives. Les «Sammies» combattent à Château-Thierry, à Saint-Mihiel, au bois de Belleau, dans la Meuse, en Argonne. Les lignes allemandes sont enfoncées et l'armistice du 11 novembre 1918 stoppe l'avancée du corps expéditionnaire en pleine progression. Mais les Américains ont payé le prix fort. En moins d'un an, 116 516 d'entre eux ont été tués et 204 000 blessés.

Soldats américains apprenant l'usage du masque a gaz, 1917.

LA LONGUE ENTRÉE EN GUERRE DE L'AMÉRIQUE

1914

■ Août: l'Europe est en guerre. Les Etats-Unis sont neutres.

■ Octobre: premiers engagements d'Américains dans la Légion étrangère.

1916

■ Avril: formation de l'escadrille «La Fayette», largement composée de pilotes volontaires américains.

1917

■ 16 janvier: l'Allemagne propose une alliance au Mexique contre les EtatsUnis en échange d'une aide

financière et de la restitution du Texas.

■ 31 janvier: l'Allemagne reprend la guerre sousmarine à outrance, suspendue dix-huit mois plus tôt après le torpillage du paquebot britannique Lusitania.

■ 1er février: les Etats-Unis rompent les relations diplomatiques avec l'Allemagne.

■ 19 mars: la marine du Kaiser coule le navire américain Viligentia.

■ 6 avril: le Congrès vote la guerre contre l'Allemagne.

■ 18 mai: les Etats-Unis instituent la conscription de tous les hommes âgés de 21 à 30 ans.

■ 13 juin: 177 Américains, dont le général John Pershing, commandant en chef du corps expéditionnaire débarquent à Boulogne-surMer.

■ 4 juillet: le lieutenant colonel Stanton lance: «La Fayette nous voilà!»

1918

■ Avril à août: les forces américaines entrent en action auprès des Alliés.

■ 15 juillet: réduction du saillant de Château-Thierry. 30.000 «Sammies» sont tués ou blessés.

■ 12 et 13 septembre:bataille de Saint-Mihiel.

■ 25 septembre - 11 novembre: grande offensive en Meuse et en Argonne, «La bataille la plus grande et la plus longue de l'histoire américaine», dira le général Pershing.


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